Crossrail el ferrocarril del futuro de Londres, finalmente es una realidad

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Londres tiene el ferrocarril subterráneo más antiguo del mundo, y el 24 de mayo, dará la bienvenida a su última incorporación a la familia. Crossrail es la realización de un sueño planteado por primera vez en 1941, pero que solo comenzaría a construirse en 2009. Es uno de los proyectos de infraestructura más grandes del mundo occidental, que llega con varios años de retraso y varios miles de millones de libras más por encima del presupuesto. Pero se espera que este gigantesco sistema estimule el crecimiento, alivie la congestión en su red de la era victoriana y recuerde al mundo lo que Gran Bretaña puede hacer cuando se propone algo. Sin presión, entonces.

El metro de Londres tal como existe hoy en día nació de un auge ferroviario histórico, con compañías competidoras que construyen rutas para servir a los principales centros económicos de la ciudad. Sus muchas peculiaridades son una consecuencia de casi 200 años de política, comercio, geografía y geología que dan forma a cómo funcionan las cosas. Comprende once líneas, 272 estaciones y 250 millas de vía, que ahora está bajo la égida de un organismo dedicado, Transport for London.

A pesar de la gran cantidad de enlaces de transporte, muchas de las líneas fueron construidas para servir a una ciudad mucho más pequeña que su población actual. Sin mencionar que Londres es el centro de gravedad de mucho más que las personas que viven dentro de su área metropolitana: domina gran parte del sureste del país. Es por esta razón que Crossrail recibió luz verde, como una forma de aliviar la congestión en sus pequeños túneles de la era victoriana, y para reconocer cuán amplia se había vuelto la influencia de Londres.

Imagen de Crossrail Rolling Stock en Old Oak Common.

Crossrail va desde Shenfield, un suburbio de cercanías a 35 millas al noreste de Londres, en el condado vecino de Essex, a través de la Great Eastern Main Line. Luego atraviesa la ciudad, conectando con la Great Western Main Line y luego con Reading, una gran ciudad a 40 millas al oeste de Londres. Cuando esté en pleno funcionamiento, se espera que sirva a 200 millones de pasajeros al año, aumentando la capacidad ferroviaria total de Londres y el sureste en alrededor del 10 por ciento en total. Crossrail es principalmente una línea sobre el suelo, aparte de la Sección Central de Operaciones (COS); los túneles que atraviesan la propia Londres.

«Es difícil comprender cómo hay espacio en esta ciudad para instalar nuevas estaciones, nueva infraestructura», dice Olga Konopka, ingeniera principal de entrega en Crossrail. Citó un ejemplo de cómo cuando los nuevos túneles Crossrail pasan por los túneles existentes de la línea Jubilee, la brecha entre ellos es de solo dos metros (6.5 pies). Una flota de ocho tuneladoras (TUNERMA) de 1.000 toneladas se encargó de tejer una nueva ruta a través de algunos de los suelos más congestionados del mundo. Es una de las razones por las que el nacimiento de Crossrail no ha sido fácil, ya que tiene cientos de años de infraestructura que no puede tocar durante el proceso de construcción.

Las tuneladoras sacaron alrededor de siete millones de toneladas de material del suelo, pero los líderes de Crossrail dijeron que casi todo fue reutilizado. Por ejemplo, alrededor de tres millones de toneladas de suelo fueron donadas a la Royal Society for the Protection of Birds. Esto se utilizó para construir una nueva reserva natural de humedales en la isla de Wallasea en la vecina Essex. El resto del suelo arcilloso se utilizó para restaurar el vertedero, levantar tierras y, en un caso, ayudar a construir un campo de golf.

Imagen de un pasajero caminando hacia un lugar seguro a lo largo de la ruta de escape de emergencia de Crossrail durante la prueba.

Se han excavado unas 26 millas de túneles debajo de la ciudad, que tardaron entre mayo de 2012 y mayo de 2015 en completarse. Konopka explicó que además de ser «el proyecto de ingeniería civil más grande de Europa», también produjo los túneles más grandes excavados para el metro de Londres. La Línea Central, por ejemplo, tiene un diámetro de aproximadamente 3,5 metros (alrededor de 11,5 pies), mientras que los túneles Crossrail tienen 6,2 metros (alrededor de 20 pies) de ancho. «Los túneles crossrail tienen una pasarela de emergencia, lo que es una mejora masiva de la salud y la seguridad de la infraestructura actual», dijo.

Konopka explicó que había algo de arte y arte incorporado en el sistema para ayudar a que las cosas funcionaran de manera más suave e inteligente. Por ejemplo, el gradiente de la línea ferroviaria se inclina suavemente en las secciones del túnel que se acercan a una estación. De esa manera, un tren disminuye la velocidad de manera más eficiente, ya que parte de su movimiento hacia adelante está siendo minado por la colina que tiene que subir. La situación se invierte cuando se sale de una estación, la vía se inclina casi imperceptiblemente hacia abajo para dar al tren una salida rápida.

Debería estar claro a estas alturas que Crossrail, a pesar del hecho de que es un ferrocarril eléctrico que funciona bajo una ciudad, no es un metro regular. Puede aparecer en el mapa subterráneo, e incluso tiene un nombre de línea, la línea Elizabeth, pero no es una parte oficial del metro en sí. (Pedants ten cuidado: Crossrail denota el proyecto, la línea Elizabeth es lo que realmente estarás montando). Debido a que se conecta a las estaciones de la línea principal en cualquier extremo, y utiliza trenes de línea principal de tamaño completo, es un ferrocarril diferente a cualquier otra cosa en el Reino Unido. De hecho, el comparador más cercano es el Réseau Express Régional (RER) de París, una serie de líneas que conectan los suburbios de cercanías con la propia ciudad, y luego mueven a las personas entre las paradas de la ciudad, un ferrocarril que actúa como un metro cuando está en medio de una ciudad.

Plataforma Southall, señalización y rampa de embarque.jpg

Una cosa que se repetía a menudo era el hecho de que Crossrail era un proyecto diseñado para unir lo muy viejo y lo muy nuevo en un todo sin fisuras. «Farringdon fue la primera parte del Underground», dijo Konopka, «necesitamos casarnos de alguna manera con lo viejo y lo nuevo, y esa ha sido la mayor lucha». Y hacer que un ferrocarril del siglo 21 funcione en perfecta armonía con un par de ferrocarriles construidos en la era victoriana es una de las razones por las que la fecha límite de Crossrail se deslizó de 2018 a 2022. (COVID-19, por supuesto, fue el otro).

«Conceptualmente, el proyecto es brillante», dice Colin Brown, Director Técnico del proyecto Crossrail, pero «se une a los ferrocarriles que se construyeron en la época victoriana, y ahí es donde comienza su problema», dijo. «El Gran Oeste fue construido por [el legendario pionero de la ingeniería Isembard Kingdom] Brunel», explicó, «y el Gran Oriente no se quedó atrás». «La tecnología en esos dos ferrocarriles ha evolucionado durante muchos años», dijo, «pero no se ha cambiado desde los años 60 o 70».

Los ferrocarriles de Gran Bretaña, incluidas las dos líneas principales que conecta Crossrail, utilizan un anticuado sistema de señalización analógica para comunicar advertencias de peligro a los conductores. Este sistema, después de una serie de desastres fatales de trenes en los años 90, se actualizó ligeramente para mejorar la seguridad, pero sigue siendo una herramienta del siglo 20. El reemplazo digital es ETCS (European Train Control System), que lleva la tecnología digital a los ferrocarriles y promete una red mucho más segura en general. Si bien Crossrail se construyó con ETCS de serie, también tuvo que jugar bien con sus predecesores analógicos.

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