La NASA informó que el telescopio James Webb fue golpeado por un micrometeroide

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Pero no es lo suficientemente significativo como para evitar que el telescopio espacial nos ayude a observar el universo.

Los astrónomos de todo el mundo tienen grandes esperanzas en el telescopio James Webb de la NASA. Se supone que nos da una idea de las primeras estrellas y galaxias que se formaron y de las atmósferas de exoplanetas potencialmente habitables. Es por eso que la NASA y sus socios lo habían diseñado para poder soportar situaciones duras, como ser bombardeado por micrometeroides que vuelan a velocidades extremadamente altas. Entre el 23 y el 25 de mayo, un micrometeoroide que es más grande de lo esperado golpeó uno de los segmentos de espejo primarios del telescopio. El evento fue lo suficientemente significativo como para que la NASA detectara un «efecto marginalmente detectable en los datos», pero no lo suficiente como para afectar el rendimiento del telescopio.

En el anuncio de la NASA, dijo que el equipo de James Webb realizó un análisis inicial y descubrió que todavía funciona a un nivel que «excede todos los requisitos de la misión». La agencia espacial explicó que sus ingenieros se basaron en simulaciones e hicieron impactos de prueba reales en muestras de espejos cuando estaba construyendo el telescopio para asegurarse de que estuviera adecuadamente fortificado. Por ejemplo, los equipos de vuelo del telescopio pueden realizar maniobras para alejar su óptica de las lluvias de meteoros conocidas. Sin embargo, el impacto reciente que sufrió se clasificó como un evento fortuito, inevitable, y el micrometeoroide era más grande de lo que los ingenieros podrían haber probado en el terreno.

La buena noticia es que James Webb tiene la capacidad de ajustar las posiciones de los espejos para corregir y minimizar los resultados de impactos como este. Sus ingenieros ya han realizado el primero de varios ajustes para compensar el daño en el segmento afectado. La agencia también ha formado un equipo de ingenieros para buscar formas de mitigar los efectos de los golpes de esta escala en el futuro. Dado que James Webb está destinado a ser el reemplazo del Hubble y se espera que nos proporcione datos invaluables en los próximos 10 años, o 20, si todo va bien, la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Canadiense probablemente harán lo mejor que puedan para proteger el telescopio espacial.

Lee Feinberg, gerente de elementos del telescopio óptico Webb en NASA Goddard, dijo:

«Con los espejos de Webb expuestos al espacio, esperábamos que los impactos ocasionales de micrometeoroides degradaran con gracia el rendimiento del telescopio con el tiempo. Desde el lanzamiento, hemos tenido cuatro ataques de micrometeoroides medibles más pequeños que fueron consistentes con las expectativas y este más recientemente que es más grande de lo que asumieron nuestras predicciones de degradación. Utilizaremos estos datos de vuelo para actualizar nuestro análisis de rendimiento a lo largo del tiempo y también desarrollar enfoques operativos para garantizar que maximicemos el rendimiento de imagen de Webb en la mejor medida posible durante muchos años».

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