Apple probablemente tenga que cambiar a puerto USB-C

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Hoy, el Parlamento Europeo votó abrumadoramente a favor de una nueva legislación que eventualmente requeriría que todos los teléfonos móviles vendidos en la UE usen un puerto USB-C para la carga por cable. Las reglas propuestas, sobre las que los legisladores llegaron a un acuerdo inicial en junio, significan que es probable que Apple tenga que eliminar el conector Lightning de una década de antigüedad de sus teléfonos y cambiar a USB-C si quiere continuar vendiéndolos en uno de sus mercados globales más lucrativos.

El objetivo de la UE es reducir los residuos electrónicos. Si más dispositivos son interoperables con los mismos cables, entonces la UE piensa que se tirarán menos dispositivos electrónicos y cargadores. Según sus estimaciones, cada año, 11.000 toneladas de cargadores desechados y no utilizados terminan en vertederos, lo que espera que estas reglas reduzcan. También quiere ahorrar dinero a los consumidores permitiéndoles reutilizar cargadores (hasta 250 millones de euros, según sus estimaciones) y reducir el efecto de bloqueo de los accesorios patentados.

La pregunta ahora es ¿qué tan pronto Apple se verá obligada a hacer el cambio?

Las nuevas normas de la UE, que técnicamente son una enmienda a su Directiva de equipos radioeléctricos, aún no se han aprobado formalmente. Aunque el Parlamento del bloque les ha dado el visto bueno, la legislación de cargador común aún debe ser aprobada por el Consejo Europeo y publicada en el Diario Oficial de la UE. Luego entraría en vigor 20 días después.

Pero incluso una vez que eso suceda, compañías como Apple seguirán teniendo efectivamente un período de gracia de dos años que está diseñado para facilitar la transición a un futuro USB-C. Según el comunicado de prensa del Parlamento Europeo, esto significa que es probable que las normas entren en vigor a finales de 2024. Se aplicarán en toda la industria, independientemente del fabricante. Pero, como el único fabricante importante de teléfonos inteligentes que aún no ha hecho el cambio a USB-C (desde 2012, cada iPhone ha utilizado un conector Lightning), Apple es la compañía que probablemente verá el mayor impacto.

Apple lanza un nuevo teléfono inteligente insignia como un reloj en la segunda mitad de cada año, por lo que es seguro asumir que veremos un nuevo iPhone (probablemente llamado iPhone 16) lanzado aproximadamente al mismo tiempo que las reglas entren en vigencia a fines de 2024. Pero dado que los iPhones generalmente se lanzan en septiembre y la legislación de la UE no entrará en vigencia hasta 24 meses después de que sea aprobada formalmente por el Consejo Europeo, el iPhone 16 podría terminar lanzándose justo antes de que las nuevas reglas entren en vigencia. Eso convertiría al iPhone 17 de 2025 (si Apple continúa con su convención de nomenclatura actual) en el primer modelo obligado a usar USB-C para la carga por cable.

«Las nuevas normas no se aplicarían a los productos comercializados con anterioridad»

Es posible que Apple pueda hacer el cambio antes, pero las reglas actuales sugieren que, técnicamente, no tendrá que hacerlo. El comunicado de prensa de hoy del Parlamento Europeo establece explícitamente que los dispositivos que ya están en el mercado no necesitarán ser retirados, por lo que si Apple lanza un iPhone con puerto Lightning antes de la fecha límite, puede seguir vendiendo el teléfono. «Las nuevas reglas no se aplicarían a los productos comercializados antes de la fecha de aplicación», se lee en el comunicado de prensa. Eso es un cambio con respecto a cómo el Parlamento Europeo estaba enmarcando las reglas en junio, cuando un portavoz le dijo a The Verge que «no debería haber productos en el mercado que no sean compatibles» cuando las regulaciones entren en vigor, lo que indica que los dispositivos sin puertos USB-C tendrían que ser retirados de la venta.

Esta fase más indulgente hace que sea más factible para Apple anunciar y lanzar un iPhone 16 equipados con puerto Lightning en 2024, antes de que entren en vigor las nuevas reglas de la UE. Pero los informes sugieren que podría estar preparándose para cambiar a USB-C mucho antes. El confiable analista de Apple Ming-Chi Kuo sugirió recientemente que Apple podría estar preparado para hacer el cambio en 2023 (cuando es probable que lance el iPhone 15). Sin embargo, Mark Gurman de Bloomberg es más cauteloso sobre el marco de tiempo de la compañía, y recientemente informó que 2023 es el «más temprano» que la compañía podría hacer el cambio.

Más allá de los teléfonos inteligentes, las reglas se aplicarán a todo tipo de dispositivos electrónicos, incluidas tabletas, auriculares, teclados y ratones, lo que significa que Apple también tendrá que comenzar a ofrecer todo, desde AirPods hasta magic Mouse con un puerto USB-C para carga por cable. Las computadoras portátiles también están cubiertas por la legislación, pero se les ha dado un período de implementación un poco más largo, lo que significa que no tendrán que usar USB-C para la carga por cable hasta principios de 2026. Las normas de la UE también señalan que los dispositivos pequeños como los relojes inteligentes o los rastreadores de salud están exentos «cuando el pequeño tamaño del producto no les permite estar equipados con [un] receptáculo USB tipo C».

Otros dispositivos como tabletas, auriculares, teclados y ratones también se ven afectados

La legislación de productos de la UE solo se aplica a los productos vendidos en sus estados miembros, por lo que no puede obligar a Apple a cambiar a USB-C para iPhones vendidos en otras partes del mundo. Eso significa que Apple podría limitar sus iPhones USB-C a los mercados de la UE o incluso salir de la región por completo si quiere que el iPhone siga siendo exclusivo de Lightning. Pero dado el tamaño del mercado europeo en su conjunto (representó casi una cuarta parte de las ventas netas de Apple en su último año fiscal) y el énfasis de Apple en ofrecer la menor cantidad posible de versiones de sus productos, parece probable que veamos iPhones USB-C vendidos en todo el mundo como resultado de la legislación de la UE (la compañía no respondió a las preguntas sobre cómo planea cumplir con las nuevas reglas).

Si Apple realmente quisiera evitar agregar un puerto tipo C a sus teléfonos, podría eliminar por completo el puerto de carga por cable. Las reglas establecen que los teléfonos deben usar USB-C para cargar «en la medida en que sean capaces de recargarse a través de la carga por cable», lo que deja la puerta abierta para que Apple elimine el puerto de carga por cable por completo y ofrezca algún tipo de iPhone hipotético sin puerto. Eso es algo que Bloomberg ha informado que los empleados de la compañía han discutido internamente en el pasado, aunque no está claro si estas discusiones alguna vez salieron de las etapas de planificación. La UE está planeando reglas de estandarización similares para la carga inalámbrica en una fecha posterior.

Cambiar a USB-C podría ser una actualización tecnológica para el iPhone

Pero las soluciones más simples a las reglas no son posibles. La redacción de la legislación significa que Apple no puede tratar de evitarlos ofreciendo carga USB-C a través de un adaptador desmontable (¿recuerdas esto?) mientras continúa equipando cada iPhone con un puerto Lightning. La legislación de la UE señala específicamente que un puerto USB tipo C debe «permanecer accesible y operativo en todo momento». Un adaptador desmontable no lo va a cortar.

Aunque ha sido resistente hasta ahora, Apple podría tener mucho que ganar con el cambio a USB-C. A lo largo de los años, el conector universal se ha actualizado para admitir velocidades de transferencia y carga de datos cada vez más altas, con las especificaciones más recientes publicadas por el USB-IF que permiten hasta 240 W de carga y 80 Gbps de transferencia de datos. En contraste, los iPhones más recientes superan los 27W para la carga y solo 480Mbps para la transferencia de datos. No es de extrañar que Apple ya haga un uso abundante de USB-C en su línea de Mac y iPad.

Como estándar propietario, Lightning le ha dado a Apple un control sin precedentes sobre el mercado de accesorios para sus teléfonos, pero no ha seguido el ritmo de las especificaciones de los cables modernos. Cuando Apple presentó el puerto Lightning junto con el iPhone 5 en septiembre de 2012, Phil Schiller lo llamó «un conector moderno para la próxima década». Bueno, la década acaba de llegar a su fin, y la UE cree que es hora de que Apple siga adelante.

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