La NASA está lanzando un nuevo satélite polar: Aquí está la razón

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Este jueves, un nuevo satélite de observación de la Tierra se lanzará al espacio, donde ayudará a los científicos a pronosticar el clima y vigilar los eventos climáticos extremos cada vez más comunes. El satélite, llamado Joint Polar Satellite System-2 (JPSS-2), es parte de un sistema de observación global y un producto de una asociación entre la NASA y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

«Los satélites meteorológicos de NOAA nunca han sido más críticos, ya que los eventos climáticos extremos continúan siendo más frecuentes debido al cambio climático», dijo Irene Parker, administradora asistente adjunta de sistemas en el Satélite, Datos y Servicios Ambientales Nacionales de la NOAA, en una sesión informativa previa al lanzamiento. «Desde 2017 hasta septiembre de 2022, Estados Unidos ha experimentado 104 desastres separados de miles de millones de dólares. En comparación, de 1987 a 1991, solo hubo 15″.

JPSS-2 se lanzará en las primeras horas del 10 de noviembre, a las 4:25 AM ET a bordo de un cohete Atlas V 401 de United Launch Alliance desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California. También a bordo habrá una prueba de un escudo térmico inflable llamado LOFTID que podría ayudar a aterrizar cargas útiles más pesadas en la Tierra o incluso en otros planetas como Marte.

Cuatro personas con trajes blancos de pie en una habitación limpia alrededor de un satélite
JPSS-2 apilado sobre la demostración de la tecnología LOFTID.

La NASA y la NOAA tienen toda una red de satélites apuntando hacia la Tierra para observar su entorno, incluidos los predecesores de JPSS-2, Suomi NPP y NOAA-20. JPSS-2 se unirá a estos dos satélites en una órbita polar, lo que significa que rodean el mundo de polo a polo, cubriendo todo el planeta dos veces al día.

«Para predecir el clima local, necesitamos observar el clima desde esta perspectiva global», dijo Tim Walsh, director de la Oficina del Programa JPSS de la NOAA. «Una tormenta de polvo en África puede afectar el desarrollo de un huracán potencial que podría afectar la costa este. Un tifón en Japón podría provocar fuertes lluvias aquí en California varios días después».

El satélite JPSS-2 tomará medidas con sus cuatro instrumentos, incluido el Visible Infrared Imaging Radiometer Suite o VIIRS, que actúa como los «ojos» del satélite. Toma imágenes de luz visible e infrarroja con una resolución espacial de aproximadamente un cuarto de milla, lo que permite a los investigadores ver características como cúpulas de nubes llamadas topes de sobregiro, que pueden indicar qué tan severa es una tormenta eléctrica. La sonda de microondas de tecnología avanzada, o ATMS, puede observar a través de las nubes para ver la intensidad de una tormenta, mientras que la sonda infrarroja Cross-track, o CrIS, genera una vista 3D de la atmósfera y el Ozone Mapping and Profiler Suite, o OMPS, estudia el ozono en la atmósfera.

En combinación, los datos de estos instrumentos ayudarán a pronosticar el tiempo, particularmente mediante el monitoreo de los océanos Atlántico y Pacífico. En tierra, hay muchas estaciones meteorológicas que recopilan datos. Pero las mediciones de los océanos deben ser tomadas por boyas meteorológicas, de las cuales hay relativamente pocas, por lo que estos datos deben complementarse con datos satelitales. Los datos del programa JPSS se utilizaron anteriormente para predecir la llegada del huracán Ian a la costa de Florida y actualmente se están utilizando para monitorear la tormenta tropical Nicole.

«Los datos de JPSS son una entrada importante en los sistemas de modelado de predicción numérica del clima global e internacional», dijo Jordan Gerth, meteorólogo y científico satelital del Servicio Meteorológico Nacional de la NOAA, en una sesión informativa científica. «Las observaciones son globales, las predicciones son locales. Con JPSS, la calidad de los pronósticos locales de tres a siete días es sobresaliente».

«Si bien el satélite está diseñado para la predicción del tiempo, esa no es la única razón por la que se está lanzando el satélite»

NOAA tiene otro conjunto de satélites de monitoreo de la Tierra utilizados en la predicción meteorológica, llamados Satélites Ambientales Operacionales Geoestacionarios, o GOES. Pero los satélites GOES se encuentran en una órbita muy diferente de JPSS, en una órbita geoestacionaria a 22,300 millas sobre la superficie de la Tierra. Eso significa que cada satélite GOES siempre apunta al mismo lugar en el mundo, en comparación con los satélites JPSS, que rodean todo el mundo y se encuentran mucho más cerca a solo 500 millas de la superficie.

«Debido a que JPSS está mucho más cerca de la superficie de la Tierra, podemos obtener diferentes tipos de observaciones», explicó Gerth. «Por ejemplo, si queremos determinar la estructura de temperatura de la atmósfera o la cantidad de vapor de agua, podemos usar instrumentos de la serie JPSS para ayudarnos con eso. JPSS también nos proporciona información sobre los detalles bajo el dosel de las nubes, que puede traducirse fácilmente en información sobre la intensidad de la tormenta y ayudar en la predicción de tormentas».

Además de sus tareas de pronóstico del tiempo, los datos de JPSS-2 también serán útiles para estudiar otras condiciones climáticas. «Si bien el satélite está diseñado para la predicción del tiempo, esa no es la única razón por la que se está lanzando el satélite», dijo Satya Kalluri, científico del programa NOAA JPSS. «El satélite toma imágenes de la Tierra dos veces al día, y con estas imágenes, podemos observar las condiciones de sequía, que son muy importantes para pronosticar la productividad de los alimentos».

Otros usos de los datos satelitales incluyen la medición del color del océano, que puede ayudar a monitorear la salud de los ecosistemas oceánicos e identificar floraciones de algas dañinas. También puede medir la calidad del aire identificando smog o humo de incendios forestales, así como observando cambios en los casquetes polares y el agujero en la capa de ozono.

Tener mediciones consistentes de estos factores durante décadas es clave para mantener registros que nos permitan comprender el impacto a largo plazo del cambio climático, además del papel de JPSS-2 en la predicción de eventos climáticos a corto plazo.

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